Нередки случаи, когда отечественные религиоведы относят те или иные христианские или псевдо-христианские течения к протестантизму только потому, что не могут отнести их к католицизму или православию. Это, на первых порах недоразумение, к сожалению, стало правилом, которым руководствуются, даже не задумываясь о том, что протестантизм имеет не менее четкие исторические и вероучительные границы, как католицизм и православие. Благодаря такому упрощенческому подходу в некоторых справочниках в разделе «Протестанты» обнаруживаешь свидетелей Иеговы, секту Муна и даже сайентологов, не говоря уже о целом ворохе новоявленных групп и деноминаций харизматического, а порой и весьма экзотического толка. Все они с большим удовольствием соглашаются с такой классификацией, еще бы, ведь она дает право претендовать на историчность. Подобная размытость границ и чрезмерная легкость в отношении классификации, привели к тому, что в последнее время понятие «протестантизм» стало звучать с негативным оттенком, восприниматься чуть ли не как некая страшилка. Для того, чтобы избежать подобного неадекватного сведения всех к «общему знаменателю», который не является общим, и необходима эта статья о протестантизме.

Протестантизм ведет отсчет своей истории от Реформации начала 16-го столетия в западной Европе. Началась она (Реформация) как движение за церковное очищение и обновление в лоне западной Церкви. Официальной датой начала Реформации принято считать выступление августинского монаха и доктора богословия, профессора Виттенбергского университета Мартина Лютера: 31 октября 1517 года он написал свои «95 тезисов». Подобная практика была распространенной и часто применялась для обсуждения богословских и философских вопросов. В своих тезисах Лютер коснулся актуальных проблем того времени — существующих злоупотреблений в римской Церкви, в частности – продажи индульгенций. Среди основных причин Реформации были как желание части богословов реформировать Церковь, вернув ей чистоту евангельского учения, так и недовольство различных слоёв населения Европы моральным разложением служителей Церкви, а также экономической узурпацией римского престола. Одним из основных последствий реформационного движения стало появление протестантизма, который получил распространение во всей Европе.

Сам термин «протестантизм» обязан своим появлением одному знаменательному событию истории Реформации. Государственный сейм Священной римской империи германской нации, который собрался в 1526 году в городе Шпейере, чтобы сохранить единство перед угрозой вторжения турок в восточные окраины империи, предоставил каждой из немецких земель свободу в вопросах религии до созыва вселенского собора. Но едва миновала опасность, вынудившая пойти на эту уступку, как уже в 1529 году император Карл Vсозвал второй сейм для подавления реформационного движения. Император обратился к сейму, требуя отменить постановление о свободе вероисповедания, утверждая, что оно послужило поводом к многочисленным беспорядкам. Религиозная веротерпимость была установлена законным путем, и несогласные с императором княжества решили бороться против такого нарушения своих прав. Лютер, согласно Вормскому эдикту все еще находящийся в опале, не имел права присутствовать в Шпейере, но там были его единомышленники – князья и богословы.

Депутаты от сторонников Реформации заявили: «Мир, которым наслаждается империя, — результат декрета 1526 года. Отмена этого декрета наполнит Германию волнениями и раздорами. Сейм не правомочен поступать иначе, как только поддерживать религиозную свободу, пока не будет созван собор». Тогда были призваны представители свободных городов и от них потребовали прямого ответа: согласны ли они с предложенными условиями? Вынужденные отвечать, почти половина городских депутатов присоединились к реформаторам. Тем не менее, король Фердинанд, представитель императора Карла V, объявил, что «вскоре эдикт выйдет в виде императорского указа, и им остается лишь подчиниться». Сказав это, он оставил собрание, не дав реформаторам никакой возможности для размышления или ответа.

Поскольку их отказались выслушать, князья, сторонники Реформации, решили немедленно представить свой протест на рассмотрение государственного совета. Они составили торжественную декларацию и представили ее сейму. Начиналась эта декларация такими словами: «Перед Богом, нашим Единым Творцом, Защитником, Искупителем и Спасителем, Который однажды будет судить нас, а также и перед всеми людьми и всем живущим, торжественно заявляем, что ни мы, ни наш народ не согласны ни с одним пунктом указа, который противоречит Богу, Его Святому Слову, нашей доброй совести и спасению души».

Протест в Шпейере, явившись торжественным воззванием против религиозной нетерпимости, утверждал право всех людей служить Богу по велению своей совести. Заявление было обнародовано, и вся реформаторски настроенная Германия поддержала его как выражение своей веры. Их-то и стали называть протестантами.

Первоначально это название относилось только к лютеранам, подразумевая под ними тех, кто протестовал в Шпейере.

Однако постепенно наименование «протестанты» утвердилось за всеми движениями, вышедшими из-под юрисдикции епископа Рима. Таковыми можно признать, кроме лютеран, реформатов (последователей Жана Кальвина и Ульриха Цвингли) и англикан, которые хотя первоначально и по другим причинам, но также отделились от римской Церкви.